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通俗小说背后的明朝海外贸易

中国官方史书往往对于国际环境,商贸物流的变动不甚敏感,而我们翻开当时通俗小说却能填补知识的空白。

明代小说《转运汉巧遇洞庭红》出版于天启七年(1627年)。

苏州府一个叫文若虚的商人,运气非常糟糕,他贩运了一批苏州纸扇去北京,路途中却碰上阴雨季节, 扇子霉坏,“本钱一空”。

倒霉之余,他随一伙商人出海, 在国内花一两银子买的几篓“洞庭红” 橘子, 到吉零国竟卖了八九百两银子, 归途中为躲避飓风泊船荒岛,他独自登岸, 捡到一只巨大的海龟壳,回到福建, 被识宝的波斯商人玛宝哈用5万银子买了去, 陡然间无意中成了富商。

小时也听外公讲过这故事,但当时只是感叹于航海冒险之奇妙,到了年长后,看了些商业历史方面的资料,对这故事背景有了比较深刻的理解。

一是故事发生的年代,虽然在小说中言明是成化年间(公元1465~1487年),但事实上当时明朝严禁私人参与海贸,所以小说中描述的情节,应该发生在“隆庆开关”之后。

1567年,隆庆帝宣布解除海禁,允许民间私人展开海贸,从此私人海外贸易才开始步入正轨,小说中的外贸门外汉文若虚才能这么轻易地上了海船。

二是小说中反映的商人贸易组织也值得注意,一艘海船上似乎有几十位商人同行,他们各自准备货物,在船上的食宿自理,生意也自负盈亏。

反观同期的欧洲,私人海贸也正蓬勃发展,17世纪时英国和荷兰组织的海外贸易公司也开始崛起。

不过荷兰和英国人做事有各自的方式。

荷兰以商立国,在1595年到1602年间创立了14家从事亚洲远洋贸易的公司,又在1602年把这14家公司联合,最终成立了荷兰东印度公司。

荷兰东印度公司的组织方式走在时代前面,规定股东们出资时间以10年为一期,期间不得擅自撤出,新股东也不能加入,就这样实现了经营的稳定性。公司可以在海外设立分公司和商馆,建立仓库来减轻商品价格波动的弊端。

而反观英国东印度公司,组织形式却要原始很多。英国人初期采取的是临时合股的组织形式,即在每一次出海前筹集资金,当船只返回后再将利润按投资比例反馈给股东。因此在海外开发的稳定性上不如荷兰同行。英国人的强项在于国家的支持,在1616年,由于荷兰与西班牙的关系恶化,国际环境十分恶劣,英国政府于是借机逼迫荷兰人在亚洲让出了一部分贸易份额。

所以相比之下,14-17世纪中国的海外开发与欧洲诸强有一些先天的劣势。

明朝官方主导的海外开发行动如“郑和下西洋”,重点不在商业利益的开拓。而私人组织的海外开发却缺乏组织,不能稳定地发展成近代贸易公司。明朝在郑和之后曾经一度在东南亚建立了一个由藩属国组成的“国际联盟”,却在野心勃勃的欧洲诸强面前步步退却。

当然,欧洲人带来的不仅仅是威胁,还有机会。在小说中,明朝海商们出海后到达了一个“吉零国”,这个国家大量使用银钱,却连橘子都没见过。故事的主人公用“洞庭红”换取到大量的银币。在熟悉航海贸易史的人看来,这个“吉零国”很可能就是西班牙人占领的菲律宾马尼拉,当时中国人称之为”吕宋”。

明清中国的大宗白银来源主要是日本和菲律宾。从故事中苏州海商们回程在福建靠港来看,去的应该是菲律宾。

1565年,西班牙占领菲律宾,同年建立了连接菲律宾和墨西哥西班牙殖民地的跨洋航线,美洲白银于是来到了亚洲。

而菲律宾当时非常贫瘠,西班牙人的生活物资都需要进口。于是大量中国商船南下开到马尼拉贸易,用丝绸瓷器和其他商品换回西班牙人手中的美洲白银。而我们翻开当时的记载,新鲜水果在明朝商人出口清单内赫然在目。

中国官方史书往往对于国际环境,商贸物流的变动不甚敏感,而我们翻开当时通俗小说却能填补知识的空白,可谓开卷有益。


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